Autoteollisuus hyödyntää muovia monella tapaa ajoneuvojen valmistuksessa. Muovisuus ei tarkoita autoissa heikkoa rakennetta tai jotain muuta negatiivista asiaa, vaan päinvastoin. Muovin käyttö on tehnyt autoista kevyempiä ja turvallisempia. Ajoneuvon toimivuus ja kestävyys on samalla kohentunut kun vanhantyyppiset ja yleensä painaviin metalliosiin perustuvat ratkaisut on korvattu moderneilla muoviosilla. Muovien käyttö pidentää autojen elinkaarta ja toimii siten ympäristöystävällisyyttä parantavana ratkaisuna autoissa. Moderni perheauto pitää sisällään yli kaksituhatta erilaista muoviosaa. Painokiloina mitattuna muovi vastaa noin 15 % auton painosta. Kun muovin avulla saadaan auton massasta pudotettua sata kiloa, säästyy jokaisella sadalla ajokilometrillä puoli litraa polttoainetta. Muovin käyttö auton valmistuksessa on mahdollistanut vapaamman muotoilun ja sisustaminen. Muovista voidaan valaa erilaisia osia erikoisempienkin suunnitelmien toteuttamiseksi niin moottoritilassa kuin matkustamossa ja tavaratilassa.

Turvallisuutta autoihin muovista

Muovin tuoma kevennys autojen rakenteeseen ei ole johtanut turvallisuuden vähentymiseen autoissa. Turvallisuus kulkee käsi kädessä materiaalikehityksen kanssa ja muovin käytöllä autojen rakenteissa on itse asiassa saavutettu uusia turvallisuutta parantavia ominaisuuksia. Muovista valmistettuja ajoneuvoissa käytettäviä turvavälineitä ovat muun muassa häikäisysuojat, turvavyöt, ilmatyynyt ja joustavat muovipuskurit. Lisäksi muovista valmistettavat turvaistuimet ja heijastimet ovat esimerkkejä liikenteen turvaa edistävistä muovituotteista.

Turvavyö on selkein esimerkki muovisesta turvalaitteesta autoissa. Valmistusmateriaali on polyamidi tai polyesteri ja tämä vyö on pelastanut lukemattomia ihmishenkiä tultuaan osaksi auton valmistusta ja pakollista käyttöä. On arvioitu että puolet onnettomuuksissa kuolleista olisi selvinnyt, mikäli heillä olisi ollut turvavyö käytössä. Ilmatyynyt ovat erikoisvalmisteista muovia, joita olisi käytännössä mahdoton korvata millään muulla materiaalilla. Lasten turvaistuimet tehdään erilaista muovimateriaaleista suojaamaan lasta onnettomuudessa. Ajoneuvojen valot asennetaan kirkkaiden muovien taakse eikä tämä muovinen ajovalosuoja hajoa sirpaleiksi onnettomuuksissa. Muovin ansiosta valoista saadaan kirkkaampia käyttäen muovin muovailtavuutta takaamaan tehokas valaistus haluttuun suuntaan. Nykyaikaiset muovipuskurit vaimentavat törmäysenergiaa tehokkaammin kuin mikään muu sopiva materiaali. Muovit suojaavat auton elektroniikkaa, sensoreita ja mittalaitteita. Monet näistä elektronista laitteista edistävät autoilun turvallisuutta ja muovi pitää nämä laitteet toiminnassa.

Muovi muotoilijan työkaluna

Muovien voittokulku autoissa alkoi materiaalien testaamisella ja käytöllä ääriolosuhteissa kilpa-ajoneuvoissa. Hyväksi havaitut ratkaisut tuotiin ajan myötä tavallisiin henkilöautoihin. Erikoismuovit otettiin ensin käyttöön kilparadalla ja sieltä sellaiset materiaalit kuten epoksiyhdisteet ja hiilikuitusekoitteet siirtyivät tavallisten autojen käyttökohteisiin. Muotoilijoille ja suunnittelijoille tällaiset materiaalit antoivat aivan uusia mahdollisuuksia toteuttaa auton rakenteita ja sisustuksia. Muovien avulla voidaan toteuttaa optisia ratkaisuja käyttäen korkean kiiltoasteen omaavia muovimateriaaleja. Tällaisia ratkaisuja käytetään uusissa kojelaudoissa, joissa mittaristo toteutetaan digitaalisesti ja muovien avulla saadaan sopiva valaistus tuomaan mittaristot helposti kuljettajan seurattavaksi. Puskurit voidaan valaa yhdeksi muoviosaksi, joka valmistetaan helposti ja kustannustehokkaasti. Aiempiin moniosaisiin puskureihin nähden turvallisuudesta ei ole tingitty lainkaan, vaan yksiosainen muovipuskuri on jopa turvallisempi.

Moottoritilan muoviosista tärkeimpiä ovat kaasuttimen kotelot. Muovi on korvannut vanhat metalliset kotelointiratkaisut ja ovat melkein puolet edullisempia, eikä niissä aiemmin ongelmia aiheuttanut jäätyminen tai kosteuden tiivistyminen ole enää ongelma. Ilmanottokanavien osat ovat muovista valettuja metalliosien sijaan ja bensiini tankataan muoviseen polttoainesäiliöön vanhan metallisen sijaan. Konepellin alle muovi on tullut entistä näkyvämmäksi ja tärkeämmäksi osaksi rakenteita uusien hybridiautojen myötä. Erialiset uudet akkuteknologiat ja polttokennot edellyttävät erikoismuovien käyttöä.

Muovin tulevaisuus ajoneuvoissa

Muovi nousee kehityksen myötä yhä keskeisemmäksi materiaaliksi ajoneuvoteollisuudessa. Muovin keveys ja muovattavuus ovat niin suuria etuja, että tulemme varmasti näkemään suuria muutoksia autoneuvojen toteutuksissa muovin avulla. Autojen vanteet on jo onnistuneesti pystytty valmistamaan muovista. Kenties seuraavaksi auton metallinen korirakenne tulee korvautumaan muovilla. Tätä jäämme mielenkiinnolla odottamaan, mitä innovaatioita autoteollisuus seuraavaksi kehittää muovin avulla.